België werd vorig jaar uitgeroepen tot beste bestemming voor MICE (Meetings, Incentives, Conferences, Exhibitions). Maar waar heeft ons land die eer eigenlijk aan te danken? En wat zijn de uitdagingen om die benijdenswaardige positie ook in de toekomst te vrijwaren?

Een land dat een goede MICE-bestemming wil zijn moet het tegenovergestelde bieden van business as usual. België is met haar onovertroffen concentratie aan steden, die een al even unieke stadsbeleving én infrastructuur hebben, in de ideale positie om dat te doen.

Congrescentra in België
Zo opent rond deze periode in Antwerpen het gloednieuwe congrescentrum Flanders Meeting & Convention Center Antwerpen, goed voor 20 zalen en een oppervlakte van 25.000 vierkante meter. Genk heeft met C-Mine, een combinatie van industrieel erfgoed, infrastructuur en natuur, een onweerstaanbare bestemming voor buitenlandse zakelijke bezoekers. En de unieke troef van Brussel is dat zijn congrescentrum in het midden van de stad ligt, met alle hotels daaromheen. Ook kleinere steden als Luik, Oostende, Mechelen, Lommel, Hasselt en Kortrijk laten zich niet onbetuigd in het MICE-verhaal.

 

Ik zeg altijd dat de destination primeert: niet alleen de infrastructuur, maar ook de stad eromheen – Erik Wood

 

Onweerstaanbaar voor zaken
Wat meer is: alle (middel)grote Belgische steden én alle provincies hebben vandaag een eigen congresbureau, dat de stakeholders op de bestemming kent en in nauw contact staat met professionele congresorganisatoren en destination management companies. Tel dat alles bij elkaar op en je kunt alleen maar vaststellen dat België als zakelijke bestemming onweerstaanbaar is.

De destination primeert
Erik Wood, Managing Director van Event Online en de man achter Mice-magazine.be: “Als ik zie hoeveel buitenlandse bedrijven inspanningen doen om naar een klein land als België te komen, echt indrukwekkend. Zeker als je weet dat ze ook in venues terecht zouden kunnen die véél dichterbij liggen. Ik zeg daarom altijd dat de destination primeert: niet alleen de infrastructuur, maar ook de hele stad eromheen.”

Concentratie aan politieke instellingen
De centrale ligging van België in Europa is een al even sterke troef, stipt Senior Meeting Manager van VISIT Flanders Evelyne Bardyn aan: “Het grote voordeel daarvan is dat alle politieke instellingen hier in Brussel geconcentreerd zijn – heel aantrekkelijk voor associatiecongressen, waar lobbyen bij overheden door belangenverenigingen wezenlijk onderdeel van uitmaakt. Ook alle expertise is dankzij deze gunstige ligging hier aanwezig.”

 

Het decor van congressen is belangrijk, want dat onthouden mensen achteraf – Evelyne Bardyn

 

Erfgoed als decor
Qua bestemmingstroeven prijst Bardyn vooral ons erfgoed aan. “Het perfecte decor voor congressen, want dat onthouden mensen achteraf”, zegt ze. “Iedereen zal weten dat een congres in Brugge plaatsvond, omwille van het decor en het decorum. We vragen onze partners in België dan ook altijd om dat mee te nemen in hun communcatie.”

Meerwaarde door vernieuwing
Verkozen worden tot MICE-bestemming van het jaar mag echter geen reden zijn om op de lauweren te rusten. Integendeel, onze steden moeten blijven nadenken over hoe ze zichzelf als destination in de markt kunnen blijven zetten – door bijvoorbeeld toegankelijkheid en mobiliteit te optimaliseren. Of door via digitalisering meerwaarde te creëren. Wood: “Ik denk dan aan de mogelijkheid om via smartphone online in te checken in een hotel, zodat bemande balies niet langer nodig zijn.”

Special meeting venues
Voor Evelyne Bardyn ligt de uitdaging vooral in het aanboren van nieuw potentieel: “We zijn niet competitief genoeg in het aantrekken van grotere congressen”, licht ze toe. “Maar liefst 95 procent van de congressen die hier doorgaan, zijn gericht op maximaal 250 deelnemers. Zo lopen we dus heel wat meetings en congressen mis. Blijven inzetten op kwalitatieve MICE-infrastructuur en die vermarkten als special meeting venues wordt dus primordiaal.”

 

We zijn niet competitief genoeg in het aantrekken van grotere congressen – Evelyne Bardyn

 

Dubbel voordeel
Daarnaast is focus op het aantrekken van meetings, congressen en meetcentives binnen prioritaire economische sectoren key, omdat dit een dubbel voordeel biedt. Enerzijds kunnen we onze expertise binnen specifieke domeinen, zoals nanotechnologie, diamant… uitspelen als inhoudelijke en strategische meerwaarde. Daardoor geven we meetingplanners een extra argument om voor ons land te kiezen.

Stuwkracht voor economie
Anderzijds kunnen we onze expertise ten toon spreiden aan een internationaal publiek, wat onze economie interessante ontwikkelingsmogelijkheden biedt. Experten komen namelijk in contact met lokale ondernemers en onderzoekers, wat samenwerking, onderzoek en investering stimuleert. Bardyn: “Op die manier moeten we de meetingindustrie niet louter als lucratief toerismesegment zien, maar net als stuwkracht voor prioritaire economische sectoren binnen onze economie.”