Met uitzicht vanop de controletoren op de tarmac van de luchthaven van Antwerpen waar net een Beauty – codenaam voor Jetairfly – landt, vertelt Marc Kegelaers enthousiast over zijn liefde voor ondernemen.

Marc Kegelaers is mede-eigenaar en CEO van Unifly, een jong Vlaams bedrijf dat vorig jaar opstartte en als eerste een softwareprogramma creëerde dat onbemande drones en bemande vliegtuigen toelaat om het luchtruim te delen zonder elkaar te hinderen. In een snelgroeiende markt ontwikkelde het een uniek product dat hen de kans geeft om binnen enkele jaren een van dé wereldspelers te worden.

 

De beste investering die je kunt doen, is een salescursus volgen

 

Hoe verklaar je het succes van Unifly?
“Er wordt vaak gesproken van het gat in de markt. Wel, in 2012 zagen twee militaire air traffic controllers in dat er zich problemen gingen voordoen tussen drones en vliegtuigen en ontwierpen een Unmanned Traffic Management systeem (UTM) om het luchtverkeer in goede banen te leiden. In deze totaal nieuwe markt zijn wij de eersten met ons unieke product, wat maakt dat we in de belangstelling staan van potentiële klanten en investeerders. In ons jonge bestaan zijn we er in geslaagd om 6,2 miljoen euro kapitaal op te halen, waarvan 4 miljoen van een Japans bedrijf.”

Wat kunnen jonge starters hiervan leren?
“Als startend bedrijf moet je idealiter iets in handen hebben, de capaciteiten en de kennis hebben om dit zogenaamde gat op de markt op te vullen met een product en ervoor zorgen dat dit voldoende groot kan gemaakt worden. Unifly had nooit de ambitie om een kleine Belgische speler te worden, we wilden al van bij de start groot genoeg denken en op termijn een global player worden. Te veel Vlaamse ondernemers blijven onder de kerktoren werken, maar je moet durven die stap zetten.”

fO-016

Te veel Vlaamse ondernemers blijven onder de kerktoren werken, maar je moet durven die stap zetten

 

Welke competenties moet een startende ondernemer hebben?
“Eerst en vooral goesting om te ondernemen, om nieuwe dingen te doen. Je mag niet bang zijn van veranderingen. Passie hoort er ook bij, want het is niet iets dat je om 9u aanzet en om 5u afzet. Daarnaast moet die goesting gepaard gaan met een viertal basic skills: je moet weten waar je over praat. Ik ben zelf piloot, dus ik ken de luchtvaartwereld. Je moet ook een salespersoon zijn, waarbij je niet alleen je product moet kunnen verkopen, maar ook je idee naar investeerders, mogelijke partners… De beste investering die je in jezelf kunt doen, is een salescursus volgen om je idee te leren overbrengen. Ten derde moet je ook een people manager zijn. Je moet met mensen kunnen omgaan, een zekere empathie hebben, kunnen inschatten hoe iemand anders denkt. En ten slotte moet je ook een beetje boekhouder zijn.”

En wat met de mentale competenties?
Een must is natuurlijk een stevige dosis uithoudingsvermogen, zowel psychologisch als fysisch. Gegarandeerd zul je in situaties terecht komen dat je het niet meer ziet zitten. Om het met Winston Churchills woorden te zeggen: If you’re going through hell, keep on going. Je mag niet stoppen, want dan verbrand je helemaal. Je moet altijd blijven geloven in je ding. Meestal is er wel een lichtje aan het einde van de tunnel. Daarnaast moet je ook fysiek sterk zijn, want je werkt makkelijk 60 à 70 uur per week. Dus moet je goed zorgen voor je lichaam, zodat het in vorm blijft. Zeker als je internationaal zaken doet, want naar Japan of de VS vliegen om daar twee dagen intens te vergaderen, dat is slopend.”

Is dat de reden waarom je zelf ook marathons loopt?
“Inderdaad. Er zijn trouwens heel wat managers die marathons lopen of triatleten zijn. Dat soort uithoudingssporten is bovendien heel vergelijkbaar met ondernemen. Je stelt je een kwantificeerbaar doel, je hebt een plan om dat te bereiken en onderweg heb je punten waar je kunt checken of je op schema zit. Dat is ook zo bij ondernemen. Bij beide moet je geduld hebben, beide vergen inspanningen en gaan niet vanzelf. Een marathon lopen is een onderneming.”

 

Sommige starters maken zichzelf tot CEO met een dure auto, maar zeker in het begin is het zaak je kosten onder controle te houden.

 

Wat is not done voor starters?
“Probeer je verwachtingen te toetsen aan de realiteit. Sommige starters maken zichzelf tot CEO met een dure auto, maar zeker in het begin is het zaak je kosten onder controle te houden. Zorg dat je eerst je businessmodel valideert en kijk dan of je er inderdaad ook geld mee kan verdienen.”

Heb je nog een goede raad voor starters?
“Ik zou iedereen aanraden om goed na te denken en te rekenen voor je begint. Als je het echt wilt, moet je het ook doen. Want het ergste is heel je leven voor een werkgever werken, terwijl je eigenlijk ondernemer wilde worden. Niet alles lukt van de eerste keer, maar als je de goesting hebt en je hebt iets waar je goed in bent en je bent zeker dat er een markt voor is, ga er dan voor, durf de stap te nemen. Ik kan het alleen maar aanraden. Wat ook nog belangrijk is, is de juiste keuzes maken – dé prioriteit in de lijst van prioriteiten – dat is ook ondernemen.”

Waar zie jij jezelf en Unifly binnen zes jaar?
“Wij zitten nu met een uniek product in een nieuwe markt die volop aan het ontploffen is. Dat is ongelofelijk prettig om mee te maken. Daar kun je als ondernemer alleen maar van dromen. Het is voor ons nu belangrijk om snel te schakelen en de juiste keuzes te maken. Momenteel is het moeilijk om een forecast te doen op zes jaar, maar de dronemarkt gaat zeker heel hard groeien. Wij zijn al in die markt ingebed, hebben een goed product én we hebben een ervaren team. Dit zou dus niet fout mogen lopen. Binnen 5 à 6 jaar hoop ik één van de grote UTM-providers te zijn op wereldvlak. En zoals het er nu naar uitziet, zal dat ook lukken. Misschien nog een laatste tip: omring je met de juiste mensen, want je kunt niet alles alleen. Geef hen voldoende autonomie, dan blijven ze gemotiveerd en kunnen ze hun ei kwijt. Tegenwoordig heet dat ‘mensen empoweren’. (lacht)